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Un primo del coronavirus hallado en murcilagos refuerza la idea de que no surgi en un laboratorio

Un primo del coronavirus hallado en murcilagos refuerza la idea de que no surgi en un laboratorio



Se cree que no puede infectar a humanos

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Descubren un patgeno que comparte el 93% de material gentico con el SARS-CoV-2, adems de una de las particularidades que lo hacan sospechoso de haber sido manipulado intencionalmente


El nuevo coronavirus ha sido hallado en murcilagos de China.
SHUTTERSTOCK

La bsqueda del origen del virus causante de la pandemia de Covid-19 ha dado un nuevo paso con el hallazgo de un patgeno similar, presente en los murcilagos, con el que comparte un 93% del material gentico. Aunque no se trata de un antecesor directo, el coronavirus recin descubierto, llamado RmYN02, presenta una particularidad que, hasta ahora, pareca nica del SARS-CoV-2, lo que sugiere que se trata de una caracterstica natural que ha evolucionado en ambos patgenos.

Los autores del estudio, realizado en China y aceptado para su publicacin en la revista Current Biology, recuerdan que la referida singularidad, localizada en la zona del genoma relacionada con su capacidad de infectar personas, haba despertado ciertas suspicacias, en el sentido de que podra ser fruto de una manipulacin intencional en el laboratorio. Por ello, la aparicin de un mecanismo gentico similar en otro coronavirus apunta a que el proceso, por enrevesado que parezca, ocurre de forma natural.

As se desprende del estudio de 227 murcilagos procedentes de la provincia china de Yunnan y atrapados entre mayo y octubre de 2019. Como es sabido, los murcilagos albergan distintas clases de coronavirus, incluidos otros familiares cercanos del que provoca el Covid-19. El coronavirus recin detectado, sin embargo, no parece que sea capaz de infectar a personas, ya que difiere significativamente en algunos aspectos del genoma responsables de que el virus se adhiera a nuestras clulas.

La referida caracterstica que el SARS-CoV-2 comparte con su nuevo primo, y que distingue a ambos de otros coronavirus conocidos, se encuentra en la protena Spike, la cual contiene cuatro inserciones de aminocidos en la unin dos subunidades (S1 y S2). El recin descubierto RmYN02 tambin presenta esta propiedad. No de forma idntica, lo que indica que no se trata de un evento evolutivo nico, pero las similitudes son suficientes para mostrar que esta clase de procesos se producen sin necesidad de manipular el virus artificialmente.

«Nuestro informe muestra con claridad que estos eventos ocurren naturalmente en la vida salvaje. Esto aporta una importante evidencia en contra de que el SARS-Cov-2 escapara de un laboratorio», indica Weifeng Shi, director del Instituto de Biologa de Patgenos en la Universidad de Medicina de Shandong (China).

El virus ms genticamente parecido al causante de la pandemia sigue siendo el RaTG13, con el que comparte un 96% del genoma, y que fue hallado tambin en murcilagos. Pero las diferencias son todava importantes en ambos casos, de manera que ni el RmYN02 ni el nuevo RaTG13 pueden ser ancestros directos del causante del Covid-19. An quedan eslabones perdidos por identificar.

«Nuestro estudio sugiere con fuerza que el muestreo de ms especies salvajes revelar virus que estarn relacionados de manera an ms cercana al SARS-CoV-2, y quiz incluso sus ancestros directos, lo que nos dir mucho sobre cmo este virus emergi en los humanos», explica el doctor Shi.

«No es un virus manipulado a propsito»

Anteriores estudios ya haban determinado que la protena spike -en concreto, su dominio de unin al receptor (en ingls, receptor binding domain, o RBD), es «la parte ms variable del coronavirus», el cual «parece estar optimizado para adherirse al receptor humano ACE2«, segn un informe publicado el 14 de marzo en Nature Medicine. Sin embargo, el anlisis comparativo con otros genomas lleg ya entonces a la conclusin de que, con toda probabilidad, el coronavirus es fruto de la seleccin natural.

«Nuestros anlisis muestran con claridad que el SARS-CoV-2 no es una construccin de laboratorio ni un virus manipulado a propsito», sealaban Kristian G. Andersen, del Instituto de Investigacin Scripps, en La Jolla (California) y sus colegas.

El nuevo coronavirus RmYN02, un pariente cercano del SARS-CoV-2, refuerza ahora esa conclusin, ya que presenta una evolucin similar en su capacidad de unirse a los receptores y, con ello, producir el contagio.

La protena Spike, al ser una de las claves para que la infeccin se produzca, est en el punto de mira de varios de los proyectos que buscan una vacuna contra el Covid-19. De hecho, lograr anticuerpos dirigidos contra esta protena result una de las vas ms eficaces en el desarrollo de vacunas contra el SARS-CoV, causante de la epidemia de SARS en 2002. Aquella vacuna nunca lleg a completarse, pero su desarrollo parcial ha servido ahora de inspiracin para acelerar la bsqueda de una solucin contra el Covid-19.

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