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Un nuevo estudio respalda que el ocano de la luna Europa puede ser habitable

Un nuevo estudio respalda que el ocano de la luna Europa puede ser habitable


Un modelo desarrollado por un equipo de la NASA apunta a que el gran ocano que hay bajo la corteza helada de esta luna de Jpiter se parece a los de la Tierra y “podra ser bastante propicio para la vida”

Esta imagen de la superficie de Europa tomada a finales de los 90 por...

Esta imagen de la superficie de Europa tomada a finales de los 90 por la sonda Galileo ha sido procesada este ao
NASA/JPL-Caltech/SETI

Con sus 3.100 kilmetros de dimetro, Europa es un poco ms pequea que nuestra luna, aunque es mucho ms fra. Los 780 millones de kilmetros que separan este satlite helado de Jpiter de nuestro Sol hacen que la temperatura en su superficie no suba de los 160 grados bajo cero, aunque alberga un gran ocano subterrneo de 100 kilmetros de profundidad cuya temperatura exacta se desconoce.

Esa gran masa de agua lquida bajo su espesa superficie congelada es uno de los pocos lugares del Sistema Solar que los cientficos creen que podra ser habitable, entendiendo la vida de una manera muy amplia y probablemente distinta a la que tenemos en la Tierra. Desde que fue descubierto ese ocano, varios estudios realizados con las imgenes de las naves Voyager y Galileo que la sobrevolaron han ido encontrando indicios que sugieren que all se dan las condiciones para la vida. Y ayer, un equipo de la NASA ofreci una nueva prueba que respalda esa hiptesis.

Los investigadores del Jet Propulsion Laboratory han desarrollado un nuevo modelo sobre los depsitos geoqumicos que hay en el interior de Europa, cuyos resultados se han presentado en la Conferencia de Geoqumica de Goldschmidt, la ms importante en este campo. Iba a tener lugar este ao en Hawai pero, debido a la crisis del coronavirus, se est celebrando virtualmente.

Europa es una de nuestras mejores oportunidades para encontrar vida en nuestro sistema solar. La nave Europa Clipper de la NASA se lanzar en los prximos aos, por lo que nuestro trabajo pretende ayudar a preparar esta misin que investigar la habitabilidad de Europa, seala Mohit Melwani Daswani, lder de este trabajo que todava no ha sido publicado en una revista cientfica.

Para hacer este estudio sobre el origen y la composicin de su ocano, se basaron en los datos recogidos por la misin espacialGalileo, denominada as en honor al astrnomo italiano que descubri la luna en 1610.

Su hiptesis es que los mundos ocenicos como Europa se originaron por la descomposicin de minerales que contienen agua debido a las fuerzas de las mareas o la desintegracin radiactiva, un fenmeno denominado metamorfismo. El calentamiento y la presin liberaran el agua atrapada en esos minerales.

Agua rica en cloruro

Europa, una de las lunas de J
Europa, una de las lunas de Jpiter

Modelamos la composicin y propiedades fsicas del ncleo, la capa de silicato y el ocano. Descubrimos que diferentes minerales pierden agua y componentes voltiles a distintas profundidades y temperaturas. Aadimos estos componentes voltiles que se estima que se han perdido del interior de la luna, y vimos que eran consistentes con la masa prevista del ocano actual, lo que significa que probablemente estn presentes en el ocano, explica Mohit Daswani.

Tambin creen que en su origen, el ocano habra sido ligeramente cido, con altas concentraciones de dixido de carbono, calcio y sulfatos. De hecho, se pensaba que todava podra ser bastante sulfrico pero nuestras simulaciones, junto con datos recogidos por el telescopio espacial Hubble que muestran cloruro en la superficie de Europa, sugieren que el agua probablemente se volvi rica en cloruro. En otras palabras, su composicin se pareca ms a los ocanos de la Tierra. Creemos que este ocano podra ser bastante propicio para la vida, resume Daswani que, junto a otros cientficos de Nantes y Praga, est intentando averiguar si los volcanes que hay en el fondo ocenico podran haber contribuido a que el agua de Europa sea ahora rica en cloruro.

Nuestros modelos nos llevan a pensar que los ocanos en otras lunas, como Ganmedes o Titn -un satlite de Saturno-, tambin pueden haberse formado por procesos similares. Sin embargo, an necesitamos entender varios puntos, como la forma en que los fluidos migran a travs del interior rocoso de Europa, propone el investigador de la NASA.

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