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Un ‘arrecife csmico’ para celebrar el 30 cumpleaos del telescopio Hubble

Un 'arrecife csmico' para celebrar el 30 cumpleaos del telescopio Hubble


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Resulta complicado elegir entre las espectaculares imgenes tomadas por el Hubble. A su lbum del universo se ha sumado esta semana una imagen indita que la NASA ha publicado para celebrar el 30 aniversario del lanzamiento del telescopio espacial.

La ha llamado Arrecife csmico porque recuerda a una escena que bien podra tener lugar en el fondo del mar. Muestra, sin embargo, una turbulenta guardera de estrellas situada muy lejos de nosotros, a 163.000 aos luz, en una galaxia vecina, la Gran Nube de Magallanes.

A la derecha, la gran masa rojiza es la nebulosa gigante NGC 2014. A la izquierda y en color azul vemos a su vecina NGC 2020. Estn iluminadas por el brillo de jvenes estrellas que son ms masivas que nuestro sol, al menos 10 veces ms, y que nacieron hace unos pocos millones de aos (frente a los 10.000 millones de aos del Sol).

Este arrecife csmico es uno de los numerosos viveros de estrella retratados a lo largo de 30 aos por este telescopio bautizado con el nombre del astrnomo estadounidense Edwin Hubble (1889-1953).

Una ubicacin sin interferencias

El telescopio Hubble, un proyecto de la NASA que ha contado con una importante participacin de la Agencia Espacial Europea (ESA), fue lanzado desde Cabo Caaveral el 24 de abril de 1990. Ubicado a unos 550 kilmetros de la Tierra, ha podido fotografiar y estudiar el cosmos sin las interferencias que tienen los telescopios terrestres.

Hubble sigue operativo y esperamos que contine trabajando durante cinco o 10 aos ms”, seala en declaraciones a EL MUNDO Gnter Hasinger, director de Ciencia de la Agencia Espacial Europea (ESA). Es por ello que el cientfico alemn confa en que que pueda trabajar conjuntamente con el futuro telescopio espacial James Webb, el gran proyecto astronmico de los ltimos aos que ha sufrido varios retrasos y aumentos en su presupuesto -su coste actual ronda los 8.000 millones de dlares-.

El observatorio 'Hubble', fotografiado en 2009 por los astronautas que lo repararon
El observatorio ‘Hubble’, fotografiado en 2009 por los astronautas que lo repararon

El plan es que este sofisticado telescopio, que llevar un espejo de 6,5 metros (frente a los 2,4 metros del espejo principal del Hubble) y en que tambin participa la ESA y Canad, sea lanzado en 2021.

Para Hasinger, el Hubble “supuso una enorme transformacin para la astronoma”, y no slo porque “fuera capaz de captar por primera vez imgenes ntidas” del universo, mucho mejores que las que se haban obtenido con otras tecnologas. “Ha creado una nueva generacin de astrnomos y ha sido un ejemplo para muchos otros proyectos; todos los observatorios han aprendido de la manera en que se distribuyen los datos y la ciencia que hace el Hubble“. Cada semana, el telescopiop enva a la Tierra unos 150 gigabits con datos.

De la decepcin al xito

El Hubble mide 13,3 metros de longitud, un tamao equivalente a un autobs, y se mueve a una velocidad de unos 27.300 kilmetros por hora, por lo que tarda 95 minutos en dar una vuelta a la Tierra. Desde esa posicin, ha estudiado lejanas galaxias, estrellas y todo tipo de planetas.

La distancia a la que trabaja hizo posible que las agencias espaciales pudieran mandar a astronautas a arreglarlo y a renovar sus equipos, lo que ha permitido que pueda trabajar tantos aos. Y es que pese a que gracias a l se han obtenido las imgenes ms detalladas del universo, los comienzos de su andadura espacial fueron decepcionantes.

Durante las primeras pruebas se comprob que las imgenes que tomaba no eran ntidas, algo que se deba a que su espejo primario no tena la curvatura adecuada debido a un fallo en la fabricacin. Hasta 1993, cuando un equipo de astronautas a bordo del transbordador Endeavour arregl el problema instalando un instrumento para que corrigiera ese defecto, el Hubble no pudo operar como se esperaba.

En 2009, siete astronautas completaron una misin que requiri una serie de complicadas maniobras para reparar el telescopio e instalar un nuevo espectrmetro para que pudieran estudiar las propiedades de galaxias distantes. Esas reparaciones de emergencia no sern posibles en el James Webb, al menos con la tecnologa que se dispone en la actualidad pues est previsto que el telescopio trabaje a un milln y medio de kilmetros de la Tierra.

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