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Tambin hay mares y lagos secos en Titn, la mayor luna de Saturno

Tambin hay mares y lagos secos en Titn, la mayor luna de Saturno


La presencia de grandes masas lquidas en Titn era bien conocida, pero unas manchas muy reflectantes en su ecuador han tenido intrigados a los cientficos durante dos dcadas

Imagen infrarroja de Tit

Imagen infrarroja de Titn con el Sol brillando sobre algunos de sus lagos.
NASA/JPL

La presencia de grandes masas lquidas en Titn era bien conocida, pero unas manchas muy reflectantes en su ecuador han tenido intrigados a los cientficos durante dos dcadas. Un nuevo estudio muestra ahora que podra tratarse de mares y lagos secos.

Megaluna con reflejos especulares

Con un tamao ligeramente superior al del planeta Mercurio, Titn es el mayor de los satlites de Saturno, y la segunda mayor de todas las lunas del sistema solar. Adems, contrariamente a Mercurio, Titn posee una atmsfera muy importante y, descontando a la Tierra, es el nico objeto del sistema solar que contiene lquidos estables, en forma de ros, mares y lagos, sobre su superficie. El estudio de Titn es muy importante por ser un mundo rico en compuestos orgnicos que tiene muchas similitudes con la Tierra primitiva.

Los grandes radiotelescopios de Arecibo (Puerto Rico) y Green Bank (Virginia del Oeste, EE.UU.) han venido haciendo estudios de radar sobre Titn desde el ao 2000. En estos experimentos se enva una seal de radio sobre el satlite y se estudia de qu manera se reflejan las ondas. Estos radiotelescopios detectaron as una docena de lugares, situados cerca del ecuador de Titn, que reflejan las seales de radar como si fuesen espejos perfectos. Los cientficos pensaron en un principio que tales reflejos especulares estaban ocasionados por mares o lagos de superficies muy lisas, sin nada de oleaje ni turbulencias.

Mares y lagos

Cuando la sonda Cassini visit Titn, en el ao 2004, tuvimos ocasin de ver por vez primera, y con muchsimo detalle, la superficie de esta gran luna. Y el descenso en paracadas de la sonda Huygens sobre su superficie nos ofreci unos de los momentos ms emocionantes de la astrofsica en lo que va de siglo. Se nos revel as una superficie relativamente joven, con pocos crteres y algunos criovolcanes. Pero, sin duda, el resultado ms fascinante de esta exploracin fue el descubrimiento de grandes mares y lagos repletos de hidrocarburos lquidos, principalmente metano y etano. Pero todas estas masas lquidas se observaron cerca de las regiones polares del satlite, ninguna cerca del ecuador.

Qu eran entonces los reflejos especulares que los radiotelescopios venan observando desde haca aos? Esta pregunta ha tenido intrigados a los cientficos durante las dos ltimas dcadas. Tratando de darle una respuesta, Jason Hofgartner, un astrnomo del instituto JPL (Jet Propulsion Laboratory) de la NASA, ha liderado un estudio en el que se han vuelto a examinar todos los datos disponibles sobre las regiones ecuatoriales de Titn, tanto los procedentes de los radiotelescopios como los de Cassini-Huygens.

De esta forma, los cientficos pudieron localizar que los reflejos especulares procedan de zonas bien delimitadas que se distinguen del paisaje circundante por ser ms suaves y lisas, y por tener una composicin distinta. Y, tras examinar diversas opciones, concluyeron que estas zonas deban de ser los lechos secos de lagos o mares, similares a otros observados en las regiones polares, ms hmedas, de Titn.

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El ro Vid Flumina desemboca en el Ligeia Mare cerca del polo norte de Titn.

El ciclo del metano

Situmonos en Titn. Su atmsfera est hecha principalmente de nitrgeno, pero tambin contiene hasta un 6 % de metano y otros hidrocarburos. Su clima tiene estaciones similares a las terrestres. All hay vientos, nubes y lluvia (pero de hidrocarburos), y se crean accidentes geogrficos como dunas, adems de ros que van a desembocar en los mares en grandes deltas. As, el metano sigue un ciclo en Titn que es similar al ciclo del agua en la Tierra.

Debido a todo ello, Hofgartner y sus colaboradores consideraron varias opciones para explicar el origen de los reflejos especulares ecuatoriales. Por ejemplo, se podra pensar que se originasen en las lluvias de metano propiamente dichas. Pero tales lluvias, aunque peridicas, son poco frecuentes y no pueden explicar la estabilidad de las manchas. Tampoco pueden ser interpretadas las manchas reflectantes como grandes dunas, pues se sabe que estas no abundan en las regiones ecuatoriales.

Mares y lagos secos ofrecen pues la explicacin ms razonable. La radiacin solar y el desplazamiento del metano desde las regiones ecuatoriales a las polares, como un efecto ms del ciclo del metano en Titn, podran ser los agentes responsables de la desecacin de las masas lquidas.

Pensando en otros mundos

Este estudio ilustra las dificultades para identificar masas lquidas como lagos, mares y ocanos en otros planetas y lunas. Debemos aprender a buscar bien tales lquidos, pues su presencia (sobre todo el agua) tiene mucha importancia en el contexto de la bsqueda de vida extraterrestre. As pues, este estudio de Titn puede servir para guiar la posible deteccin de ocanos en exoplanetas cercanos, algo que nos podra dar indicios sobre la posible presencia de vida en esos mundos.

El trabajo de Hofgrtner y colaboradores, titulado “The root of anomalously specular reflections from solid surfaces on Saturn’s moon Titan”, ha sido publicado en un nmero reciente de la revista Nature Communications y puede consultarse aqu.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

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