Entretenimiento

Hallan un portentoso anillo de Einstein

Hallan un portentoso anillo de Einstein


Utilizando el radiotelescopio gigante ALMA, los astrnomos han observado uno de los casos ms espectaculares del fenmeno conocido como ‘anillo de Einstein’

El anillo de Einstein SPT0418-47.

El anillo de Einstein SPT0418-47.
ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/Rizzo et al.

Utilizando el radiotelescopio gigante ALMA, los astrnomos han observado uno de los casos ms espectaculares del fenmeno conocido como ‘anillo de Einstein’.

Se ha descubierto as una galaxia similar a la Va Lctea, pero a la pasmosa distancia de 12.000 millones de aos luz. Es decir, la observamos ahora tal y como era cuando el universo tan solo tena el 10% de su edad actual. Estas medidas aportan nuevas claves sobre la evolucin temprana de las galaxias.

El mayor telescopio del mundo

Las lentes ms grandes del mundo no las construye el ser humano. Los telescopios ms potentes nos los proporciona gratis el universo cuando dos galaxias se encuentran en nuestra misma lnea de mirada. Podemos asistir entonces a uno de los fenmenos ms espectaculares de la naturaleza: lo que se denomina una ‘lente gravitacional’.

Lente gravitacional.
Lente gravitacional.

Este fenmeno se ilustra en la figura adjunta, en la que la esfera azul representa a la Tierra y la esfera anaranjada a una galaxia cercana que se encuentra bien alineada con la galaxia espiral ms lejana. La teora de la relatividad general de Einstein predice que la galaxia cercana distorsiona las lneas del espacio-tiempo, lo que se representa con la malla amarilla de su entorno. Los rayos de luz emitidos por la galaxia lejana se curvan siguiendo esta malla que los redirige hacia la Tierra.

Los observadores en la Tierra veremos una imagen muy deformada de la galaxia ms distante: normalmente unos arcos luminosos en torno a la imagen de la galaxia cercana.

Es un fenmeno similar al que se produce cuando observamos una luz a travs del fondo de un vaso con lquido y vemos la imagen deformada de la fuente de luz. La galaxia ms prxima acta como una lente colosal que redirige los rayos de la luz emitida detrs para crear una imagen distorsionada. Se trata de una especie de gigantesco telescopio proporcionado por la propia naturaleza.

Si las dos galaxias se encuentran perfectamente alineadas, la imagen de la galaxia lejana formada por la lente es un anillo de luz centrado en la galaxia prxima. El fenmeno fue predicho por Albert Einstein hace casi un siglo, por eso las figuras circulares que se forman reciben el nombre de ‘anillos de Einstein’. El propio Einstein consideraba que se trataba de un fenmeno muy sutil y dudaba que pudiese llegar un da en que se observarse, por lo que lo consider una curiosidad ms que una herramienta de trabajo.

Sin embargo, gracias al progreso de la observacin astronmica, que no pudo ser anticipada por Einstein, se conocen hoy centenares de lentes gravitacionales. Muchas de tales lentes tienen la forma bien circular, aunque casi siempre incompleta, de los anillos de Einstein.

Rosquilla cuasiperfecta

Utilizando, el radiotelescopio gigante ALMA emplazado en el desierto de Atacama, un grupo de astrnomos coordinado por Francesca Rizzo del Instituto Max-Planck de Astrofsica (Alemania) ha obtenido la imagen de un anillo de Einstein muy completo y muy bien delineado, uno de los ms perfectos observados hasta la fecha, que se muestra en la imagen que encabeza este artculo. Se trata del sistema conocido como SPT0418-47.

En este sistema, la galaxia ms prxima (que no se muestra en la imagen) se encuentra a unos 3.000 millones de aos luz, mientras que la ms lejana, la que da lugar al anillo de Einstein est emplazada a la vertiginosa distancia de 12.400 millones de aos luz. Esta observacin nos permite, por tanto, ver cmo era una galaxia cuando haban transcurrido 1.400 millones de aos tras el big bang, esto es, cuando el universo tena el 10% de su edad actual.

La infancia de las galaxias

Sin embargo, lo ms sorprendente de esta observacin no es la perfeccin del anillo de Einstein, si no las caractersticas de la remota galaxia. En efecto, estudiando el anillo, los astrnomos son capaces de reconstruir la forma y las caractersticas de la galaxia ms distante. Deducen as que aquella galaxia debe tener unas propiedades y una estructura similares a la de la Va Lctea: un disco giratorio y un gran bulbo de estrellas en torno al centro galctico.

Hasta el momento se pensaba que las galaxias tan remotas y, por tanto, observadas al principio de su evolucin, deban de ser muy turbulentas y caticas. Sin embargo, varios estudios recientes entre los que se encuentra este que presentamos en esta misma seccin hace unos meses, muestran que las galaxias tienen una infancia muy corta, pues forman discos rotantes bien estructurados de manera muy rpida. En otra galaxia remota denominada DLA0817g, estudiada por Neelman y colaboradores (Nature) tambin encontraron un disco rotante bien organizado que recibi el nombre de disco de Wolf. Pero la galaxia estudiada ahora contiene, posiblemente, el disco mejor estructurado de los estudiados en el universo temprano.

Siguen pues creciendo la evidencia de que el universo primitivo no fue tan catico y turbulento como creamos hasta hace poco. Todas estas observaciones hacen que los astrnomos se replanteen completamente el estudio de la evolucin de las galaxias como la nuestra.

Los resultados de Rizzo y colaboradores han sido publicados hace tan solo unos das en la prestigiosa revista Nature.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

Conforme a los criterios de

The Trust Project

Saber más





Source link

Deja un comentario

También pueden gustarle