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El Congreso de EEUU juzga a las grandes tecnolgicas

El Congreso de EEUU juzga a las grandes tecnolgicas


Cuatro de las cinco mayores compaas tecnolgicas estadounidenses, Amazon, Facebook, Apple y Google, intervinieron ayer ante la Comisin de Justicia del Congreso de los Estados Unidos. Fue una intervencin atpica. Primero, porque la epidemia de Covid-19 ha obligado a cambiar las reglas habituales de este tipo de eventos. En lugar de sentarse directamente ante los congresistas que forman parte de la Comisin, Jeff Bezos, Mark Zuckerberg, Tim Cook y Sundar Pichai defendieron sus compaas mediante videoconferencia.

Pero lo fue tambin por la propia magnitud de la comparecencia, que muchos han comparado con el enfrentamiento del gobierno con las grandes tabaqueras en la dcada de los 90 o Microsoft a finales de la misma dcada.

Estos cuatro gigantes dominan todos los aspectos de la vida digital, desde el comercio electrnico a la identidad digital de la inmensa mayora de los internautas. En Europa y Asia han tenido que hacer frente a cuantiosas multas o cambiar sus polticas a la hora de operar, pero EEUU, hasta ahora, no se haba mostrado preocupada por el tamao de sus operaciones. Su poder ha crecido y se ha concentrado en los ltimos aos sin limitacin alguna por parte del gobierno del pas.

Hace un ao, la Comisin de Justicia del Congreso comenz a investigarlas para determinar si podran estar perjudicando la libre competencia. La intervencin ante el Congreso forma parte de esta investigacin y ha obligado a los responsables de las compaas, acostumbrados a operar en el territorio sin grandes cortapisas, a adoptar por primera vez una actitud defensiva.

AMAZON, DEMASIADO GRANDE

Jeff Bezos, fundador y presidente ejecutivo de Amazon, recalc por ejemplo que Amazon realmente slo representa el 4% de las ventas minoristas de EEUU y que grandes superficies, como Wal-Mart, no slo tienen un peso mayor en la economa del pas sino que estn creciendo a un ritmo ms rpido que Amazon. “Hay espacio en el mundo del comercio al por menor para muchas historias de xito”, dijo ante la comisin.

Pero parte de la preocupacin del Congreso es que su tamao y la cantidad de informacin que posee de sus clientes le permite vender productos con mucha mayor eficiencia a la que pueden aspirar los negocios tradicionales. Amazon vende desde hace aos productos de electrnica de consumo (los libros electrnicos Kindle o los altavoces Echo, por ejemplo) y ha empezado a afianzar su posicin en moda y complementos tambin con marcas propias.

Bezos rest importancia a esta parte de su negocio, indicando que no representa todava un gran riesgo para marcas ms establecidas, aunque reconoci que la empresa podra haber accedido a los datos de ventas de ciertos productos para tomar decisiones estratgicas sobre qu productos lanzar.

El fundador de la empresa, en cualquier caso, se mostr favorable a la actitud de la Comisin. “Amazon debe ser investigada. Deberamos vigilar todas las grandes instituciones, ya sean empresas o agencias gubernamentales. Nuestra responsabilidad es asegurarnos de pasar el escrutinio con xito”, concedi.

En los ltimos aos varias organizaciones de defensa del consumidor y algunos polticos han comenzado a valorar la necesidad de escindir el negocio de Amazon en varias compaas independientes, sobre todo ahora que la empresa est desarrollando su propio negocio de logstica, creando cadenas de supermercados, y teniendo en cuenta que controla tambin una gran parte de la infraestructura de la red a travs de su negocio Amazon Web Services. La empresa tambin ha sido cuestionada por sus prcticas predatorias hacia los distribuidores tradicionales e investigadas por abusos laborales en sus centros de distribucin.

APPLE, CONTRA LAS CUERDAS POR LA APPSTORE

El problema de Apple es parecido al de Amazon, pero en digital. La Comisin considera que su tienda de aplicaciones, la AppStore, podra estar asfixiando el negocio de terceros. Apple se lleva entre un 15% y un 30% de todas las transacciones realizadas en la tienda, incluidas la compra de bienes digitales dentro de las propias apps, una comisin que asegura es “similar” a la de otras tiendas digitales pero que muchos desarrolladores consideran desproporcionada.

Para poder asegurarse el pago, la compaa tambin ha instaurado una serie de polticas que hacen muy complicado operar de forma alternativa. Los desarrolladores, por ejemplo, no pueden poner enlaces directos a mtodos alternativos de compra para el contenido. Un problema adicional es que Apple a menudo compite directamente con sus propias apps y servicios con terceros desarrolladores, pero se beneficia de no tener este tipo de comisiones.

En declaraciones al Congreso, Tim Cook, presidente de Apple, defendi la actitud de la empresa recordando que Apple tiene solo una pequea parte del mercado de la telefona mvil y que la AppStore ha abierto la puerta a que muchos pequeos desarrolladores, creando una plataforma que ha generado ms de 1.200 millones de dlares en ingresos para ellos desde su creacin en 2008.

“Las nicas apps que tienen comisin son aquellas en las que el desarrollador adquiere un cliente gracias a Apple”, explic Cook, que record que la empresa no se lleva dinero por apps gratuitas o por los ingresos que generan las apps con publicidad. “Son comisiones muy inferiores al 50% o 70% que muchos desarrolladores tenan que pagar antes de la AppStore por distribucin”, ha aadido.

Varios de los declarantes, entre ellos Jeff Bezos (Amazon), Mark Zuckerberg (Facebook) y Tim Cook (Apple).
Varios de los declarantes, entre ellos Jeff Bezos (Amazon), Mark Zuckerberg (Facebook) y Tim Cook (Apple).REUTERS

Varios de estos desarrolladores han testificado ante el congreso de forma independiente como parte de la investigacin. En los ltimos aos, Apple ha tenido que apaciguar a muchos de ellos por la frustracin que genera el draconiano proceso de aprobacin de las diferentes apps en la tienda de la compaa. A diferencia de Android, donde existen alternativas, slo es posible llegar a los usuarios de iPhone (un mercado muy lucrativo dado el alto nivel adquisitivo del cliente medio) a travs de esta tienda, un hecho que podra complicar la defensa Apple en un juicio por monopolio.

FACEBOOK Y LA AMENAZA CHINA

El dominio absoluto de Facebook de la esfera social gracias a las adquisiciones de WhatsApp e Instagram, y la adopcin de muchas de las funciones de sus competidoras, como SnapChat, ha obligado a la Comisin a considerar tambin el poder que Mark Zuckerberg, fundador y presidente de Facebook, tiene sobre el discurso pblico en Estados Unidos.

En un ao electoral es una cuestin especialmente preocupante, sobre todo cuando se consideran problemas derivados como la difusin de noticias falsas y propaganda. Zuckerberg aprovech su aparicin ante el Congreso para explicar algunas de las medidas de proteccin que se han implementado de cara a las elecciones y recordar la amenaza que supone el auge de ciertas redes sociales de origen chino, en una referencia velada a TikTok, que ha conseguido rebajar la fuerza de Instagram, particularmente entre los usuarios ms jvenes.

“China est construyendo su propia versin de Internet, centrada en ideas muy diferentes de las nuestras, y estn exportando esa visin a otros pases”, explic. Zuckerberg tambin llam al gobierno a regular de forma ms activa la libertad de expresin en la red, una cuestin que, asegura, “no debe dejarse en manos de empresas”.

Los congresistas pusieron a Zuckerberg en un aprieto, sin embargo, al obligarle a reconocer que compraron Instagram en 2012 por la amenaza competitiva que supona, una admisin que podra tener serios efectos en un juicio antimonopolio.

GOOGLE, EL NICO BUSCADOR

La Comisin est considerando, tambin, si Google podra haberse convertido en una compaa demasiado grande en el negocio de las bsquedas en la web y la publicidad, impidiendo el desarrollo normal de la actividad para una empresa que no quiera usar sus servicios.

Sundar Pichai, presidente de la empresa, asegur a la Comisin que existen buscadores alternativos en la red, pero que el xito de Google se debe exclusivamente a la calidad de su producto. Tambin aprovech la intervencin para sealar que sus herramientas han sido claves para la supervivencia de muchos pequeos negocios durante la pandemia de Covid-19. “Gracias a nosotros, pequeos comercios pueden competir hoy globalmente”, explic.

El presidente de la compaa seal que el mercado de las bsqueda ha evolucionado en los ltimos aos y la bsqueda directa en la web ya no puede considerarse como el nico escenario de competicin para las alternativas. Los asistentes de voz o la bsqueda dentro de apps son tambin una realidad y Google tiene fuerte competencia en estos sectores.

Varios estudios independientes, sin embargo, han concluido que el dominio casi absoluto del mercado de la publicidad que tiene Google ha llevado a un aumento del precio de los anuncios digitales y que su tamao desestabiliza claramente el mercado.

Varias preguntas a Sundar Pichai por parte de los congresistas versaron sobre la apropiacin de contenido de terceras compaas, como valoraciones de restaurantes de Yelp o letras de canciones de Genius para sus propias servicios. Estas acciones tuvieron un gran impacto en los negocios de estas empresas, a las que Google lleg a amenazar a con rebajar su estatus en los resultados de bsqueda si no aceptaban las condiciones.

Otro punto de friccin entre congresistas y Google ha sido la decisin de Google de retirarse de algunos proyectos militares por consideraciones ticas, algo que ha llevado a polticos conservadores norteamericanos a plantearse la lealtad de la empresa al pas.

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