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Cientficos ‘despiertan’ a microbios de las profundidades submarinas de hace 100 millones de aos

Cientficos 'despiertan' a microbios de las profundidades submarinas de hace 100 millones de aos



Hallados a unos 6.000 metros de profundidad en el Giro del Pacfico Sur

Gracias a una nueva tcnica de laboratorio lograron revivir, alimentar y propagar bacterias halladas entre los sedimentos 100 metros por debajo del lecho ocenico

microbios

Imagen magnificada que muestra microbios de sedimentos de 100 millones de aos
JAMSTEC

La exploracin de sedimentos hallados en las profundidades submarinas abre una ventana para entender el clima y los grandes acontecimientos geolgicos de otras pocas. Tambin da pistas sobre cmo la vida puede abrirse paso en condiciones extremas, como las que haba en la Tierra hace miles de millones de aos. Pero rara vez estos abismos aportan adems organismos vivos. En un nuevo estudio publicado este martes en Nature Communications, investigadores japoneses y estadounidenses detallan como microbios recogidos entre sedimentos con una antigedad de 100 millones de aos han podido ser despertados en el laboratorio, despus de haber estado inactivos desde el Cretceo.

El equipo recogi las muestras de sedimentos en el curso de una expedicin al Giro del Pacfico Sur, hace ya diez aos. A bordo del buque de investigacin marina JOIDES Resolution, perforaron numerosas capas de sedimentos a casi 6.000 metros de profundidad, hasta 100 metros por debajo del fondo marino. Se trata de un rea del ocano con baja productividad (escaso crecimiento de algas y plantas) y pocos nutrientes disponibles para alimentar los ecosistemas.

«Lo ms emocionante de este estudio es que muestra que no hay lmites para la vida en los sedimentos del ocano», afirma el profesor de Oceanografa de la Universidad de Rhode Island Steven D’Hondt, uno de los coautores del estudio. «Es el ms antiguo que hemos perforado, con la menor cantidad de nutrientes, e incluso all hay organismos vivos que han podido despertar, crecer y multiplicarse».

Los cientficos hallaron oxgeno en todas las muestras, lo que sugiere que los sedimentos se acumulan lentamente en el lecho marino, a una tasa de no ms de un metro o dos cada milln de aos. Eso permite que el oxgeno penetre hasta las capas ms bajas. Unas condiciones que hacen posible que ciertos microorganismos aerbicos -es decir, aquellos que requieren oxgeno para vivir- sobrevivan durante millones de aos.

«Nuestra principal duda era si la vida poda existir en un entorno con nutrientes tan limitados», seala el autor principal del artculo, Yuki Morono, cientfico de la Agencia Japonesa de Ciencia y Tecnologa Marino-Terrestre (JAMSTEC). «Y queramos averiguar durante cunto tiempo los microbios podan permanecer con vida en esa ausencia casi total de alimentos».

Tcnica innovadora

En el lecho ocenico, la llamada nieve marina (partculas de materia orgnica que provienen de la superficie y caen continuamente hacia el fondo) crean nuevas capas, al ser transportadas por el viento y las corrientes. Pequeas formas de vida, como los microbios, quedan atrapadas en estos sedimentos. Los anlisis demostraron a los cientficos que no estaban ante restos de vida fosilizados, sin organismos capaces de prosperar: gracias a novedosos procedimientos de laboratorio, lograron incubar las muestras obtenidas hace diez aos para lograr que los microbios crecieran, se alimentaran y se multiplicasen.

Aun as, los autores reconocen su sorpresa ante los resultados. «Al principio era escptico, pero hallamos que hasta el 99,1% de los microbios del sedimento depositado hace 101,5 millones de aos todava estaban vivos y listos para alimentarse», explica Morono. Gracias al desarrollo de esta tcnica para cultivar y manipular microorganismos antiguos, el equipo de investigacin planea aplicar un enfoque similar para resolver otras preguntas sobre el pasado geolgico. «La vida de los microbios en el subsuelo es muy lenta en comparacin con lo que hay en la superficie, la velocidad evolutiva de estos microbios ser ms lenta tambin», reflexiona Morono. «Queremos entender cmo estos microbios antiguos pudieron evolucionar as. Este estudio muestra que el subsuelo es un lugar excelente para explorar los lmites de la vida en la Tierra».

No es la primera vez que microorganismos durmientes durante largos periodos salen a la luz y vuelven a la vida. En un estudio de 2005, cientficos de la NASA revivieron con xito bacterias (Carnobacterium pleistocenium) que haban estado encerradas en un estanque congelado de Alaska durante 32.000 aos. En 2014, un equipo de investigadores de la Universidad de Aix en Provence (Francia) liberaron dos virus que haban estado atrapados en el permafrost siberiano durante 30.000 aos, Pithovirus sibericum y Mollivirus sibericum. Ambos pertenecen a lo que se llama virus gigantes, de tamao similar al de algunas bacterias pequeas, y fueron hallados a 30 metros bajo la tundra siberiana, con la desaparicin del permafrost. Aunque ambos son inofensivos para el ser humano.

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