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Adis al legendario radiotelescopio de Arecibo, icono pop y de la ciencia

Adis al legendario radiotelescopio de Arecibo, icono pop y de la ciencia


El astrnomo Rafael Bachiller nos descubre en esta serie los fenmenos ms espectaculares del Cosmos. Temas de palpitante investigacin, aventuras astronmicas y novedades cientficas sobre el Universo analizadas en profundidad.

Los destrozos ocasionados por la cada de dos grandes cables en un plazo de tres meses son tan grandes que el instrumento ya no ser reparado. Con el desmantelamiento de este icono de la ciencia, se cierra una era muy fructfera de observaciones astronmicas.

Qu ha pasado?

El radiotelescopio de Arecibo es un reflector esfrico de 305 metros de dimetro construido en una depresin natural del terreno en Puerto Rico. Sus receptores, junto con un radar, estn montados sobre una gran plataforma de 900 toneladas de peso que pende sobre el reflector, a una altura de 150 metros, gracias a 18 largos cables que estn sujetos a 3 grandes torres de hormign.

A lo largo de sus 57 aos de historia, el radiotelescopio ha sobrevivido a huracanes y terremotos, pero los ltimos acontecimientos lo han llevado al final de su vida til. En agosto pasado, uno de los cables (que tienen unos 8 cm de grosor) se desplom sobre la superficie del radiotelescopio causando grandes destrozos tanto sobre el reflector como en la plataforma. No se haban comenzado los trabajos de reparacin cuando la cada de un segundo cable, el 6 de noviembre, viene ahora a consumar la catstrofe que ha llevado a la NSF (la Fundacin para la Ciencia de EEUU) a decidir el cierre por motivos de seguridad.

La NSF asegura que incluso el trabajo de ingeniera que habra que realizar para medir la tensin que queda en los cables restantes conllevara riesgos humanos considerables y que podra acelerar el colapso descontrolado de toda la estructura. Las empresas de ingeniera que han sido consultadas recomiendan que el radiotelescopio sea desmantelado de manera controlada.

Los destrozos del mes de agosto.
Los destrozos del mes de agosto.Univ. Central Florida

Fabuloso legado cientfico

Los astrnomos hemos acogido la noticia del cierre con gran disgusto. Este radiotelescopio colosal ha realizado, y segua realizando, aportaciones muy importantes a la ciencia. Es cierto que en 2016 fue superado en tamao por FAST, otro instrumento del mismo tipo, pero de mayor tamao (500 m de dimetro) en China. Pero este ltimo no tiene capacidades de radar y, por tanto, no puede hacer los estudios de asteroides potencialmente peligrosos que se venan haciendo en Arecibo.

Aunque siempre omos que 51 Pegasi b fue el primer exoplaneta descubierto (en 1995), la realidad es que 3 aos antes, Wolszczan y Frail ya haban descubierto unos exoplanetas en torno a un plsar gracias a datos obtenidos en Arecibo. El trabajo realizado sobre plsares en Arecibo ha sido sobresaliente: all se estudi el que se encuentra en el centro de la Nebulosa del Cangrejo. All, Hulse y Taylor descubrieron el primer plsar doble que los llev a ganar el Nobel de fsica en 1993.

Utilizando el radar, con este radiotelescopio se realizaron mapas de la superficie de Venus (que no puede verse en el visible por su densa capa de nubes) y se estudi Mercurio determinndose, en 1965, su perodo de rotacin en 59 das (frente a los 88 que haban sido considerados hasta entonces).

Tambin ha sido pionero su trabajo sobre asteroides potencialmente peligrosos para la Tierra. Esta tarea comenz en 1980 con las imgenes de 1862 Apolo y ha continuado hasta la actualidad ofreciendo las observaciones ms precisas de tales objetos que constituyen una autntica amenaza para el planeta. Cometas, rfagas rpidas de radio (FRBs), qumica atmosfrica,… el legado cientfico de Arecibo es increblemente extenso como para ser resumido aqu, una lista de sus mayores logros (en ingls) puede ser consultada en el portal web del observatorio.

Extraterrestres y cultura pop

Un asteroide potencialmente peligroso visto desde Arecibo
Un asteroide potencialmente peligroso visto desde AreciboObs. Arecibo/NASA/NSF

El 16 de noviembre de 1974, se emiti desde el observatorio, en la direccin del gran cmulo globular M13 a 25.000 aos luz de distancia, el ‘mensaje de Arecibo’ que fue ideado por Frank Drake y Carl Sagan. Aunque el objetivo ‘oficial’ del mensaje era intentar conectar con inteligencia extraterrestre, el propsito principal del personal del observatorio era demostrar el alcance del nuevo equipamiento que acababa de ser instalado.

El radiotelescopio traspas la frontera de la ciencia cuando nos ofreci aquellas impactantes imgenes en la pelcula de James Bond Golden Eye (1995), y fue autntico protagonista de Contacto (1997) basada en la novela homnima de Carl Sagan.

El autor en Arecibo

El autor de este artculo guarda recuerdos personales entraables de Arecibo. Aunque la tecnologa mecnica fuese de los aos 1960, uno quedaba inmediatamente impresionado por la magnitud de este gran logro de la ingeniera. La sala de control ofreca una gran vista sobre el telescopio, lo que permita ser consciente en todo momento del calibre de la instrumentacin.

Se poda pasear bajo la estructura metlica del reflector en el ambiente hmedo y tropical que reina en el lugar. El acceso a la plataforma suspendida, donde se encuentran los receptores, poda hacerse caminando por una pasarela colgante o instalado un cestillo que se desplazaba pendiendo de uno de los cables. Contemplar la superficie desde la altura era una experiencia fantstica. Todos los que hemos estado all hemos regresado con fotos en la terraza exterior desde la que se tena una panormica esplndida.

La residencia de visitantes tambin era muy agradable y, cmo no, muchos de ellos solicitaban ser alojados en la misma habitacin que ocup Jodie Foster durante el rodaje de Contacto.

Arecibo es miembro de la Red Europea de Interferometra en ondas de radio (EVN). Su Consejo de Direccin, que tengo el honor de presidir, nos reunimos all en noviembre de 2008. Y por ello tuve la suerte de vivir en Arecibo la noche electoral durante la que se contaban los votos que acabaron dando la victoria a Obama. En la sala de conferencias se proyect la emisin de televisin y los directores de radio observatorios de todo el mundo celebramos juntos aquel acontecimiento histrico.

Mirando al futuro

Muchos nos inquietamos por el futuro del excelente personal cientfico, tcnico y de apoyo del observatorio. Sin embargo, aunque el radiotelescopio sea desmantelado, la NSF ha anunciado que otras actividades continuarn dando vida a Arecibo; por ejemplo, las instalaciones LIDAR que permiten estudiar fenmenos fsicos de la atmsfera terrestre mediante la emisin de lseres pulsados. Tambin se mantendr el centro de visitantes que ha jugado un papel muy importante despertando vocaciones cientficas y que es una de las mayores atracciones en la isla.

En realidad, el observatorio vena sufriendo recortes presupuestarios y amenazas de cierre desde hace varios aos. Y siempre encontr la manera de salir adelante. En el ao 2008, fue incluido en el registro de Lugares Histricos de EEUU. Pero la importancia de este observatorio ha sido universal, de forma que, en mi opinin, merecera ser incluido en el Patrimonio de la UNESCO, de manera similar a como lo fue el Observatorio britnico de Jodrell Bank, que alberga otro radiotelescopio histrico.

Ojal ahora se encuentren ideas para preservar adecuadamente, si no el radiotelescopio en s, la memoria de uno de los mayores iconos de la ciencia contempornea.

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